La scienza ci aiuta a trovare risposte che da soli non conosceremmo. La differenza tra la scienza e le teorie è che una è l’affermazione dell’altra. La scienza è l’unione delle teorie dimostrate (fino a prova contraria).

Nel 1838, lo scrittore inglese Samuel Rowbotham, iniziò a confutare ciò che gli antichi greci e gli scienziati moderni avevano stabilito da tempo: la terra è rotonda.

Un terrapiattista fin dalla sua giovinezza, Rowbotham vide che il luogo ideale per testare la sua assurda teoria era il fiume Old Bedford, un canale artificiale scavato per deviare parzialmente le acque del fiume Great Ouse. Il canale corre perfettamente dritto e senza ostacoli per una distanza di circa dieci chilometri, rendendolo (secondo Rowbotham) un luogo ideale per misurare direttamente la curvatura della Terra.

L'esperimento di Bedford: come nasce, e cresce, la teoria della terra piatta
Vista del fiume Old Bedford

“L’acqua è quasi stazionaria, spesso del tutto ferma, e per tutta la sua lunghezza non è interrotta da chiuse o chiuse di alcun tipo; in modo che sia, sotto ogni aspetto, ben adatto per accertare se esiste realmente una certa quantità di convessità”, ha scritto Rowbotham in Zetetic Astronomy .

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Rowbotham entrò nel fiume e usò un telescopio tenuto a 20 centimetri sopra l’acqua per osservare una barca, con una bandiera sull’albero a 1 metro dal livello dell’acqua, remare lentamente allontanandosi da lui. Ha riferito che la nave è rimasta costantemente nella sua vista per tutti i 10 chilometri, mentre sarebbe dovuta scomparire se la superficie dell’acqua fosse stata curvata.

Armato di queste prove sperimentali e di un lungo elenco di scritture, Rowbotham tentò di imporre alla comunità del Cambridgeshire la dottrina secondo cui la terra è piatta. Pubblicò le sue osservazioni nel 1849 in un opuscolo intitolato Zetetic Astronomy , scrivendo sotto lo pseudonimo di “Parallax”.

L'esperimento di Bedford: come nasce, e cresce, la teoria della terra piatta
Illustrazione della terra piatta realizzata da Bedford

Rowbotham sostenne che la Terra era piatta sulla base di osservazioni quotidiane, come ad esempio che la Terra non appare convessa se vista da un pallone e che i fari sono visti a distanze impossibili su una sfera.

Rowbotham in seguito espanse queste idee nel libro Earth Not a Globe , proponendo che la Terra sia un disco piatto centrato al Polo Nord e delimitato lungo il suo bordo meridionale da un muro di ghiaccio, l’Antartide. Rowbotham sosteneva inoltre che il Sole e la Luna si trovavano a soli 5.000 chilometri sopra la Terra e che il “cosmo” era a 5500 chilometri sopra la Terra.

Le affermazioni di Rowbotham guadagnarono poca popolarità finché, nel 1870, un sostenitore di nome John Hampden offrì una scommessa di 500 sterline che avrebbe potuto dimostrare, ripetendo l’esperimento di Rowbotham, che la Terra era piatta.

L'esperimento di Bedford: come nasce, e cresce, la teoria della terra piatta

Il naturalista e geometra Alfred Russel Wallace pensò che fossero soldi facili e accettò la scommessa. Wallace sapeva che i gradienti di densità nell’aria appena sopra l’acqua possono far piegare la luce verso il suolo consentendo all’osservatore di vedere gli oggetti oltre l’orizzonte. Per mostrare la curvatura della Terra, Wallace ha posizionato una serie di dischi su pali lungo l’acqua.

Se visti da un’estremità, i dischi verso il centro del canale apparivano leggermente più alti rispetto al resto dei dischi, e il disco all’estremità lontana sembrava leggermente più basso.

Nonostante le prove disponibili, Hampden rifiutò categoricamente di riconoscere la manifestazione. Tuttavia, l’arbitro, John Henry Walsh, editore della rivista sportiva The Field , ordinò a Hampden di adempiere al pagamento della scommessa a Wallace. Nonostante abbia rispettato la scommessa concordata, Hampden si è impegnato a distruggere Wallace e ha avviato un’implacabile campagna ventennale di molestie, minacce e diffamazione. In un primo momento, Hampden lo portò in tribunale e sostenne che due persone non erano qualificate per decidere se il mondo fosse rotondo o piatto. Hampden iniziò quindi a pubblicare lettere offensive che accusavano Wallace di barare. Alla fine, ha iniziato a inviare minacce di morte a Wallace. Il tormento cessò solo con la morte di Hampden.

Nel frattempo Rowbotham, il creatore della teoria, continuava a portare avanti le sue idee. Le sue lezioni allarmarono gli uomini di scienza e preoccuparono i cittadini che indirizzarono lettere all’Astronomo Reale ( il titolo del direttore dell’Osservatorio Reale di Greenwich) chiedendo confutazioni alle sue affermazioni.

Rowbotham morì nel 1884 ma le sue idee continuarono a vivere. Negli Stati Uniti, le idee di Rowbotham furono riprese dalla Chiesa Cattolica Apostolica Cristiana e furono ampiamente promosse attraverso la stazione radio della stessa. Il suo lavoro fu continuato da William Carpenter, un tipografo originario di Greenwich. Carpenter pubblicò Theoretical Astronomy Examined and Exposed — Proving the Earth not a Globe. Successivamente emigrò a Baltimora, dove nel 1885 pubblicò Cento prove che la Terra non è un globo (segue copertina) dove scrisse cose come “Ci sono fiumi che scorrono per centinaia di miglia verso il livello del mare senza cadere più di qualche metro, in particolare il Nilo che in mille miglia scende solo di un piede”.

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Nel 1893, Lady Elizabeth Blount, scrittrice di opuscoli e attivista sociale inglese, fondò la Universal Zetetic Society, il cui obiettivo era “la propagazione della conoscenza relativa alla Cosmogonia Naturale a conferma delle Sacre Scritture, basata su indagini scientifiche pratiche”. Sosteneva che la Bibbia era l’autorità indiscutibile sul mondo naturale e sosteneva che non si poteva essere cristiani e credere che la Terra fosse un globo.

Nel 1904, Lady Blount ripeté il famigerato Bedford Level Experiment di Rowbotham con risultati simili. Ha assunto un fotografo con una fotocamera con teleobiettivo per scattare una foto da Welney di un grande lenzuolo bianco, che ha posizionato vicino alla superficie del fiume nella posizione originale di Rowbotham a 10 chilometri di distanza.

Il fotografo rimase sorpreso di essere riuscito a ottenere un’immagine del bersaglio. Come nel caso di Rowbotham, Lady Blount non ha tenuto conto degli effetti della rifrazione atmosferica, il fotografo però notò un miraggio che descrisse come “un vapore acquoso scintillante che sembra galleggiare in modo non uniforme sulla superficie del canale”.

La moderna Flat Earth Society, o International Flat Earth Research Society, come era originariamente conosciuta, fu fondata nel 1956 da Samuel Shenton. Il teorico della cospirazione inglese ha tenuto conferenze instancabili sull’argomento ai club giovanili, ai gruppi politici e studenteschi, ed è stato spesso visto in televisione e sui giornali promuovere le sue opinioni.

Quando i sovietici lanciarono lo Sputnik nel 1957, affermò che i satelliti semplicemente giravano sopra un mondo a disco piatto: “Navigare intorno all’Isola di Wight dimostrerebbe che è sferica?”, chiese.

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Logo della società dei Terrapiattisti

Shenton morì nel 1971, ma la società da lui fondata continuò a prosperare, raggiungendo i 3.500 membri tre decenni dopo.

La nascita di Internet e la proliferazione di forum e social media hanno sostenuto la crescita. Il numero dei terrapiattisti oggi è probabilmente nell’ordine dei milioni.

Fonti: gizmodo.com